Características do Planeta Mercúrio

Mercúrio é o planeta mais próximo do sol.

Como tal, ele circula o sol mais rápido do que todos os outros planetas. E é por isso que os romanos o batizaram com o nome de seu Deus mensageiro de pés velozes.

Os sumérios também conheciam Mercúrio desde pelo menos 5.000 anos atrás.

Foi frequentemente associado a Nabu, o deus da escrita.

Mércurio também recebeu nomes diferentes conforme sua aparição como estrela da manhã ou estrela da tarde.

Os astrônomos gregos sabiam, no entanto, que os dois nomes se referiam ao mesmo corpo, e Heráclito, por volta de 500 aC, achava corretamente que tanto Mercúrio quanto Vênus orbitavam o Sol, não a Terra.

Características físicas de Mercúrio

Temperatura

Como o planeta está tão perto do Sol, a temperatura da superfície de Mercúrio pode chegar a 450 graus Celsius.
No entanto, como este mundo não tem uma atmosfera significativa para reter calor, à noite as temperaturas podem cair para menos de -170º C. Uma oscilação de temperatura de mais de 600ºC, a maior no sistema solar.

Mercúrio é o menor planeta. É apenas um pouco maior que a lua da Terra.

Como não tem atmosfera significativa para deter os impactos, o planeta está cheio de crateras.

Cerca de 4 bilhões de anos atrás, um asteróide de aproximadamente 100 quilômetros de largura atingiu Mercúrio com impacto equivalente a 1 trilhão de bombas de 1 megatonelada, criando uma vasta cratera de impacto de cerca de 1.550 km de largura.
Conhecida como bacia de Caloris, esta cratera poderia conter todo o estado do Texas.

Outro grande impacto pode ter ajudado a criar o giro estranho do planeta.

Tão perto do Sol quanto Mercúrio, em 2012, a espaçonave MESSENGER, da NASA, descobriu gelo nas crateras em torno do pólo norte, onde as regiões podem ficar permanentemente sombreadas pelo calor do sol.

O pólo sul também pode conter bolsões de gelo, mas a órbita da MESSENGER não permitiu que os cientistas investigassem a área.

Cometas ou meteoritos podem ter liberado gelo ali, ou o vapor de água pode ter sido liberado do interior do planeta e congelado nos pólos.

Como se Mercúrio já não fosse pequeno o suficiente, ele não apenas diminuiu no passado, mas continua encolhendo até hoje.

Geologia

O minúsculo planeta é constituído por uma única placa continental sobre um núcleo de ferro em contínuo resfriamento.

À medida que o núcleo esfria, ele se solidifica, reduzindo o volume do planeta e fazendo com que ele diminua.

O processo amassou a superfície, criando escarpas ou penhascos em forma de lóbulo, com algumas centenas de quilômetros de extensão e até 1,6 km de altura.

A pouca idade das pequenas escarpas significa que Mercúrio se junta à Terra como um planeta tectonicamente ativo, com novas falhas provavelmente se formando hoje, enquanto o interior de Mercúrio continua esfriando e o planeta se contrai.

De fato, um estudo de 2016 sobre os penhascos na superfície de Mércurio sugeriu que o planeta ainda pode sofrer com terremotos.

Além disso, no passado, a superfície de Mercúrio foi constantemente remodelada pela atividade vulcânica.

Outro estudo de 2016 sugeriu que as erupções dos vulcões de Mércurio provavelmente terminaram há cerca de 3,5 bilhões de anos.

Densidade

Mercúrio é o segundo planeta mais denso depois da Terra, com um enorme núcleo metálico de cerca de 3.600 a 3.800 km de largura, ou cerca de 75% do diâmetro do planeta.

Em comparação, a camada externa da Mercúrio tem apenas 500 a 600 km de espessura.

A combinação de seu enorme núcleo e sua abundância em elementos voláteis deixou os cientistas perplexos por anos.

Campo Magnético

Uma descoberta completamente inesperada feita pela Mariner 10 foi que Mercúrio possuía um campo magnético.

Os planetas teoricamente geram campos magnéticos apenas se girarem rapidamente e possuírem um núcleo fundido.

Mas Mercúrio leva 59 dias para rodar e é tão pequeno - apenas cerca de um terço do tamanho da Terra - que seu núcleo deveria ter esfriado há muito tempo.

Nós descobrimos como a Terra funciona, e Mercúrio é outro planeta terrestre e rochoso com um núcleo de ferro, então pensamos que funcionaria da mesma maneira.

Um interior incomum poderia ajudar a explicar as diferenças no campo magnético de Mercúrio quando comparado com a Terra.

Observações da MESSENGER revelaram que o campo magnético do planeta é aproximadamente três vezes mais forte em seu hemisfério norte do que em seu sul.

O núcleo de ferro de Mercúrio pode estar se transformando de líquido em sólido no limite externo do núcleo, e não no interior.

A descoberta, em 2007, de que o núcleo de Mercúrio ainda pode estar fundido poderia ajudar a explicar seu magnetismo, embora o vento solar possa desempenhar um papel no amortecimento do campo magnético do planeta.

Embora o campo magnético de Mercúrio seja apenas 1% da força do campo da Terra, ainda é muito ativo.

O campo magnético do vento solar - as partículas carregadas fluindo do sol - periodicamente toca o campo de Mercúrio, criando poderosos tornados magnéticos que canalizam o rápido e quente plasma do vento solar até a superfície do planeta.

Atmosfera

Em vez de uma atmosfera convencional, Mercúrio possui uma "exosfera" ultrafina composta de átomos lançados da superfície pela radiação solar, pelo vento solar e pelos impactos de pequenos meteoros.

Estes gases e partículas rapidamente escapam para o espaço, formando uma cauda de partículas.

Um estudo de 2016 sugeriu que as características da superfície de mercúrio geralmente podem ser divididas em dois grupos - um consistindo de material mais antigo que se fundia a pressões mais altas no limite do manto central e outro de material mais recente que se formava próximo à superfície de Mercúrio.

Outro estudo de 2016 descobriu que o tom escuro da superfície do Mercury é devido ao carbono.

Este carbono não foi depositado pelo impacto de cometas, como alguns pesquisadores suspeitaram - em vez disso, pode ser um remanescente da crosta primordial do planeta.

Características orbitais

Mercúrio viaja ao redor do sol a cada 88 dias terrestres, numa velocidade de quase 180.000 km/h, mais rápido do que qualquer outro planeta.

Sua órbita de forma oval é altamente elíptica, levando Mércurio a ficar a entre 47 milhões de km e a 70 milhões de km do sol.
Se alguém pudesse ficar em Mercúrio quando ele estiver mais próximo do Sol, o sol pareceria mais de três vezes maior do que quando visto da Terra.

Devido à órbita altamente elíptica de Mercúrio e aos 59 dias terrestres que ele leva para rodar em torno de seu próprio eixo, o sol parece:
  • Nascer
  • Se pôr por onde nasceu 
  • Depois voltar a nascer e 
  • Só depois viajar para o oeste através do céu. 
Em 2016, aconteceu um raro trânsito de Mercúrio, onde o planeta atravessou a frente do sol.

O trânsito de Mercúrio pode ter revelado segredos sobre sua fina atmosfera, auxiliado na busca por mundos ao redor de outras estrelas e ajudado a NASA a aprimorar alguns de seus instrumentos.

Composição e estrutura

Composição atmosférica (por volume):

Segundo a NASA, a atmosfera de mercúrio é uma "exosfera ligada à superfície, essencialmente um vácuo".

Ela contém 42 por cento de oxigênio, 29 por cento de sódio, 22 por cento de hidrogênio, 6 por cento de hélio, 0,5 por cento de potássio, com possíveis traços de argônio, dióxido de carbono, água, nitrogênio, xenônio, criptônio e neon.

Campo magnético

Aproximadamente 1% da força da Terra.

Estrutura interna

Núcleo de ferro de aproximadamente 3.600 a 3.800 km de largura.

Superfície de silicato com cerca de 500 a 600 km de espessura.

Órbita e rotação

Distância média do Sol: 57.909.175 km.

Por comparação: 0,38 a distância da Terra ao sol.

Periélio (mais próximo ao sol): 46.000.000 km.
Em comparação: 0,313 vezes a da Terra

Afélio (a maior distância do sol): 69,820,000 km.

Em comparação: 0,459 vezes a da Terra

Duração do dia: 58,646 dias terrestres

Pesquisa e exploração

A primeira nave espacial a visitar Mercúrio foi a Mariner 10, que fotografou cerca de 45% da superfície e detectou o seu campo magnético.

A sonda MESSENGER da NASA foi a segunda nave espacial a visitar Mercúrio.

Quando chegou em março de 2011, a MESSENGER (MErcury Surface, Space Environment, GEochemistry and Ranging) tornou-se a primeira espaçonave a orbitar a Mércurio.

A missão chegou a um fim abrupto em 30 de abril de 2015, quando a espaçonave, que ficou sem combustível, colidiu com a superfície do planeta.

Em 2012, os cientistas descobriram um grupo de meteoritos no Marrocos que eles acham que poderia ter se originado do planeta Mercúrio.

Se assim for, isso tornaria o planeta rochoso um membro de um clube muito seleto com amostras disponíveis na Terra; apenas temos rochas comprovadas da lua, Marte e do cinturão de asteroides.

Meu artigo completo sobre Mercúrio.

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